Nettuno ha una nuova luna, il Sistema Solare …

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Nettuno ha una nuova luna, il Sistema Solare è più grande

La prima immagine della nuova luna di Saturno, Ippocampo, scattata nel 2004 dal telescopio Hubble (fonte Mark R. Showalter, SETI Institute mshowalter@seti.org)

la numero 14, generata da una cometa
Il Sistema Solare diventa più grande e acquista una nuova luna. Appartiene al più distante dei pianeti, Nettuno, che adesso di lune ne ha 14. La scoperta è pubblicata sulla rivista Nature dal gruppo dell’Istituto Seti per la ricerca di intelligenze extraterrestri di Mountain View, in California, coordinato da Mark Showalter.

La prima immagine della nuova luna di Saturno, Ippocampo, nel riquadro rosso (fonte Mark R. Showalter, SETI Institute mshowalter@seti.org)

“È un risultato molto importante, se si considera la difficoltà di scoprire oggetti così piccoli a una distanza così grande come quella di Nettuno dal Sole, pari a circa 30 volte la distanza tra la Terra e la nostra stella”, ha detto all’ANSA Maurizio Pajola, dell’Osservatorio di Padova dell’Istituto Nazionale di Astrofisica (Inaf).

Il sistema delle sette lune interne di Nettuno e dei suoi anelli. Ippocampo è la più piccola e si trova vicino alla luna Proteus. (fonte Showalter et al.)

La nuova luna si chiama Ippocampo, come la creatura marina della mitologia greca e con il suo diametro di circa 34 chilometri è la più piccola del pianeta. Era sfuggita alle osservazioni fatte nel 1989 dalla sonda Voyager 2, giunta ormai ai confini del nostro sistema planetario. Adesso è stata scoperta grazie alle immagini scattate dal telescopio spaziale Hubble, che i ricercatori hanno analizzato utilizzato speciali tecniche di elaborazione.

Le sette lune interne di Nettuno (fonte Mark R. Showalter, SETI Institute mshowalter@seti.or)

In questo modo è stato possibile mettere a fuoco, malgrado le loro rapide orbite, le lune più interne di Nettuno, ossia quelle che si trovano all’interno dell’orbita della luna più grande, Tritone. Ippocampo orbita a circa 12.000 chilometri da Proteus, che si trova a 200.000 chilometri da Nettuno, due terzi della distanza tra Terra e Luna. Come le altre sei lune più interne di Nettuno scoperte nel 1989 dalla sonda Voyager 2, anche Ippocampo “è più giovane del suo pianeta”, hanno detto i planetologi del Seti. “Si è probabilmente formata – hanno aggiunto – dai frammenti della vicina luna Proteus, quando è stata colpita da una cometa”.
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